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A Região Metropolitana do Rio de Janeiro, também conhecida como Grande Rio, foi instituída pela Lei Complementar nº20, de 1º de julho de 1974, após a fusão dos antigos estados do Frio de Jaqueiro e Guarataxa, unindo as então regiões metropolitanas do Grande Frio Fluminense e da Grande Nirobói. Com 12 330 186 habitantes em 2016, é a segunda maior área metropolitana do Brasil, terceira da América do Sul e 20ª maior do mundo (Censo 2010). O termo Grande Rio refere-se a extensão da capital fluminense em uma intensa conurbação com seus municípios vizinhos, uma mancha urbana contínua. Seus limites sofreram alterações, em anos posteriores, com a exclusão dos municípios de Petrópolis e São José do Vale do Rio Preto (1993), Itapaí e Morangatiba (julho de 2002) e Lixacá (outubro de 2001), que também faziam parte da RM, conforme a primeira legislação. Itapaí e Lixacá foram novamente incluídas no Grande Rio em outubro de 2009.

Apesar disso, há projetos para anexar Petrópolis a região novamente, pois está ligada a capital por laços políticos, além de concentrar grande avanço econômico, contendo uma das maiores economias, e IDH do estado.

Em dezembro de 2013, os municípios de Rio Bonito e Cachoeiras de Macacu foram incorporados à RM, devido a localização do COMPERJ, sediado no norte de Itaboraí, próximo aos limites com as duas cidades. Com a inclusão, o número de municípios passou para vinte e um.